By Daniel Chamovitz

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La passione secondo Thérèse

Milano, Feltrinelli,, 1999, octavo brossura editoriale con copertina illustrata a colori, pp. 172 (piccole fioriture al taglio) .

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Nelle due vignette in alto, Heil la­ scia che gli scarabei attacchino le foglie grigie e quindi controlla l’aria attorno alle altre foglie, sia sulla stessa pianta sia sulla pianta vicina. In alto a sinistra, vediamo che l’aria attorno a tutte le foglie di entrambe le piante contiene le stesse sostanze chimiche; mentre, in alto a destra, quando H eil isola le fo ­ glie attaccate in sacchetti di plastica, l ’aria attorno a loro è diversa da quella attorno a tutte le altre foglie su entrambe le piante.

Invece, le foglie della stessa pianta che non erano state toccate e misurate continuavano a prosperare. Come spiegò Salisbury: “Ci trovammo dinanzi alla notevole scoperta che si può uccidere una foglia di nappola semplicemente toccandola per pochi secondi ogni giorno ! ” ,9 Dal momento che gli interessi di Salisbury erano indirizza­ ti altrove, prima che la sua osservazione venisse inserita in un contesto più ampio doveva passare un decennio. Mark Jaffe, un fisiologo vegetale che nei primi anni Settanta faceva capo alla Ohio University, riconobbe che questa inibizione alla crescita indotta dal tatto è un fenomeno comune nella biologia vegeta­ le.

Ma perché una pianta do­ vrebbe produrre un antidolorifico e un antipiretico? Come nel caso di qualsiasi altra sostanza fitochimica (ovvero una sostanza chimica prodotta dalle piante), le piante non producono aci­ do salicilico a nostro beneficio, bensì come “ormone difensi­ vo” , con la funzione di potenziare il loro sistema immunitario, quando vengono aggredite da batteri oppure da virus. L’acido salicilico è, infatti, solubile e viene liberato nel punto esatto in cui avviene l’infezione, per segnalare al resto della pianta at­ traverso i vasi la presenza di batteri.

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